開放的地理圖資,更好的地圖

在日常生活中,地圖常常扮演不可或缺的角色,例如在觀光景點遊覽、在機關行號內的各個單位移動、公路地圖、森林步道、鐵道、歷史建物,地圖總是比起其他的表示方式更直觀。近幾年,隨著行動裝置的發展,電子導航也很快的攻佔汽車內裝市場。

雖然地圖對很多人來說是理所當然的存在。但是收集可信的地理圖資所耗人力物力是相當龐大的,好比如果要做到可以導航的資料,必須先知道每個路口的左右轉限制,每條路的車道數量及設計;商店則要蒐集其名稱、類型還有營業時間。

當牽扯到商業利益的時候,問題會很複雜。首先,地圖取材自現實的地貌、地物,若有抄襲等侵犯著作權之情事,受侵權的一方很難舉證,於是有了在自己出版的地圖裡故意放些小錯誤的應對方法,而且直言不晦。此外,一些人口較稀少或是經濟較不發展的地區,因為市場需求較少,比較少有供應商願意投資如此龐大的資源去建立當地的地圖,例如台灣的鄉間。比較有名的例子是,2010年海地發生地震的時候,最新的地圖已經是30年前出版的。有商業考量的供應商,也常常只注意到他們想要討好的群眾,例如 Google 地圖沒有標示各河流的名稱,在衛星空照圖上對鐵路的標示較簡陋。另外,即便是財力雄厚的公司不計成本的維護地圖,其即時性往往差強人意。

此外多數的地圖釋出的格式都是不開放的格式,例如紙本地圖是印刷的出版物,公路總局提供的行車指南是圖片,即便破除版權的限制,要設計一套應用程式來做進一步的利用困難重重。

OpenStreetMap 是一個以類似 Wikipedia 的機制運作的全球地圖,只要註冊帳號,所有使用者都可以自由的編輯。由在地人編輯在地地圖,除了實用,也注意到很多風吹草動。此外,他的資料格式是開放的 xml ,授權也是開放的 (截至目前為止是 CC-BY-SA 2.0 ,預計之後會全面改為 ODbL),第三方的應用程式多元而且跨平台,而且允許其他出版品的再利用。試想假若結合政府的大眾運輸即時動態資料,對於發展觀光或推動環保都有如虎添翼之效。

有人質疑依賴志願者運作的計劃真的可以信任嗎?也有人質疑沒有審核機制的編輯會不會有故意或無意的錯誤?然自由軟體運動發展 20 年,已有很多方法可以預防或是善後,OpenStreetMap 亦同 (例如:undo)。看看歐美各國的地圖多麼詳盡,台灣何以不能呢?

OpenStreetMap

長久以來,我們已經習於這樣的概念,「供應商相互的競爭可以提高商品的素質、降低售價,成為世界進步的動力。」然而我們生活周遭,卻有個血淋淋的反例:地圖,甚至連供應商都直言不諱

如果有個可信的公共地理圖資,相信是完全不同的光景。這就是我為什麼投入 OpenStreetMap 的原因。這或許也是促成公部門以更便捷的方式釋出公共資訊的運動。不期待這是世界大同的門戶,但願推倒公民和政府之間資訊不平衡的圍籬。

在台灣,OpenStreetMap的資料仰賴鄉民的熱血和先知高瞻遠矚制定一定的標準。目前主要城市(至少年底要選舉的五個直轄市)都頗有建樹,但仍離「實用」有些差距。除了地理圖資的供應之外,台灣社群還需要更完整的中文文件。國外有許多成功的案例,好比海地地震Crisis Commons利用這個平台整合救災相關地理圖資、每個星期的Featured images,這些都讓人鼓舞,然而完全仰賴熱血和義氣的故事,註定有段痛苦的過程,例如:行政區域的邊界便是個棘手的問題。當然技術上仍有許多挑戰,除了資料來源(鄉民主要的工具是 GPS)的準確度以外,目前似乎沒有相似於Wikipedia沙盒(sandbox)的機制可以讓新手練習又看到實際作用;若有小白來鬧場,也沒辦法直接撤銷,而是要重新畫(現在的API已克服)。這都是目前我所觀察到的難題,有待各界克服。